Es war ein König in Thule (Goethe/Zelter), instrumental on mandolin and tenor guitar



Having already recorded this piece on solo tenor guitar, I have now made a somewhat fuller arrangement, played as a duet of mandolin (melody) and tenor guitar (harmony). The instruments used are my 1921 Gibson Ajr mandolin and my Ozark tenor guitar, tuned GDAE.

This is one of several musical settings of a poem written by Johann Wolfgang von Goethe in 1774. This particular tune was written in 1814 by Carl Friedrich Zelter (1758-1832). The poem attracted high caliber composers: there are other musical settings for the same words by Schubert, Berlioz, Liszt and Schumann, among others. Nevertheless, Zelter’s tune is the best-known one and is still widely sung as a folk song in Germany.

The words of the poem are:

Es war ein König in Thule,
Gar treu bis an das Grab,
Dem sterbend seine Buhle
einen goldnen Becher gab.

Es ging ihm nichts darüber,
Er leert’ ihn jeden Schmaus;
Die Augen gingen ihm über,
So oft er trank daraus.

Und als er kam zu sterben,
Zählt’ er seine Städt’ im Reich,
Gönnt’ alles seinen Erben,
Den Becher nicht zugleich.
Er saß bei’m Königsmahle,
Die Ritter um ihn her,
Auf hohem Vätersaale,
Dort auf dem Schloß am Meer.

Dort stand der alte Zecher,
Trank letzte Lebensgluth,
Und warf den heiligen Becher
Hinunter in die Fluth.

Er sah ihn stürzen, trinken
Und sinken tief ins Meer,
Die Augen täten ihm sinken,
Trank nie einen Tropfen mehr.

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